Kunlun Red Star ja olympiaprojektin huipennus

Zach Yuen (93) ja Vicotr Bartley (64) kuuluvat Kunlun Red Starin runkopelaajiin. Kuva: KHL

Kun Kunlun Red Star aloitti KHL:ssä viisi vuotta sitten, kunnianhimoisena projektina oli juurruttaa huippujääkiekkoa Kiinaan ja muodostaa joukkue vuoden 2022 talviolympialaisiin. Tämä kausi on tuon projektin huipennus.

Koronaviruspandemian vuoksi Kunlun on joutunut pelaamaan Moskovan alueen Mytishissä viime kaudesta lähtien. Joukkue muodostuu pitkälti pohjoisamerikkalaispelaajista, joilla on sekä Kiinan että synnyinmaansa passi. Kunlun Red Star on siis ryhmä, joka edustaa Kiinaa olympialaisissa tulevissa kisoissa.

Täksi kaudeksi päävalmentajaksi palkattiin 61-vuotias Ivano Zanatta, joka on syntyisin Kanadasta ja omaa italialaiset sukujuuret. Hän pelasi pitkän uran saapasmaassa ja aloitti myös valmentamisen siellä vuonna 1996. Myöhemmin Zanatta on vaikuttanut Sveitsissä ja myös Venäjällä. Kolme viime vuotta vierähti Dynamo Pietarin VHL-joukkueessa apuvalmentajana.

Pelaajien osalta kokoonpanossa on paljon Jokereillekin tuttuja pelaajia viime kausilta. Hyökkäyksessä kapteeni Brandon Yip kuuluu edelleen kantaviin voimiin, samoin Cory Kane. Puolustuksessa suurimmat minuutit pelaa Ryan Sproul ja tolppien välissä tehtävät jakavat Aleksandr Lazushin ja Jeremy Smith.

Tämän kauden kolmessa ensimmäisessä ottelussaan Kunlun on hävinnyt Neftehimikille ja Dinamo Riialle. Välissä tuli iso päänahka, kun joukkue nousi kolmen maalin takaa voittoon Ak Barsin vieraana. Joukkueen paras pistemies on Spencer Foo, joka on tehnyt kolmeen peliin tehot 2+3=5.

Pitkässä juoksussa on vaikea nähdä Kunlunin pysyvän itäisessä konferenssissa playoff-paikalle tähyävien joukkueiden vauhdissa. Alkukaudesta pohjoisamerikkalaispitoinen ryhmä voi kuitenkin raapia yllätyspisteitä, kuten Kazanin-vierailu osoitti. Jokereiden on siis torstai-iltana oltava tarkkana Mytishissä. Keskinäiset ottelut ovat menneet helsinkiläisille KHL:ssä voitoin 8-2.

Tämän illan ottelu alkaa klo 19.30 Suomen aikaa. Suoraa lähetystä voi seurata discovery+-palvelun kautta. Pelin selostaa Nuutti Vihtilä.

Kunlun Red Starin kokoonpano maanantaina Dinamo Riikaa vastaan:

15 Spencer Foo - 20 Lucas Lockhart - 91 Tyler Wong
18 Brandon Yip - 47 Cory Kane - 10 Josh Nicholls
26 Greg Squires - 61 Ethan Were - 13 Alex Riche
9 Christopher Seto - 8 Hu Yang - 93 Zach Yuen

7 Jake Chelios - 5 Ryan Sproul
2 Jason Fram - 52 Mikael Tam
64 Victor Bartley - 4 Colin Joe
86 Yan Ruinan

40 Aleksandr Lazushin (45 Jeremy Smith)