Kekäläisen sinitakit käänsivät vaikeudet voimaksi

Jarmo Kekäläinen toimi kolmella kaudella Jokereiden GM:nä. Kuva: Matti Korpi

Neljättä täyttä kauttaan Columbus Blue Jacketsin NHL-joukkueen General Managerina työskentelevä Jarmo Kekäläinen arvostaa aikaansa Jokereissa edelleen korkealle.

Kekäläisen työhuoneessa Nationwide Arenassa pääsee nopeasti ytimeen. NHL:n historian ensimmäisen eurooppalaisen GM:n pöydiltä löytyy paperipinoittain dataa oman joukkueen pelaajista, organisaation muualla pelaavista yksilöistä sekä vastustajista. Urheilupuolen johtajana Kekäläisen on nähtävä lähelle ja kauas, elää hetkessä ja samalla suunnitella tulevaisuutta useamman vuoden päähän.

Jokereista kaudella 2012-13 kolmen vuoden jakson jälkeen Blue Jacketsiin siirtynyt kiekkojohtaja oppi paljon ajastaan punakeltaisten urheilupuolen pomona. Hän muistelee lämmöllä ja kiitollisena aikaansa Jokereissa.

-Hienoja muistoja ja paljon hyviä asioita jäi siltä ajalta varastoon. Ne valmistivat minua todella hyvin tähän tehtävään, Kekäläinen sanoo.

-Minulla on joka paikassa ollut sama periaate: pyrin oppimaan parhaat puolet organisaatiosta ja eri ihmisiltä. Jokereissa sain tehdä töitä Hjalliksen, Säilynojan Keken ja monien muiden kanssa. Opin heiltä paljon.

Kekäläinen tuli Jokereihin St. Louis Bluesin organisaatiosta ja pääsi takaisin mielekkäimmälle osa-alueelleen. Viime heinäkuussa 50 vuotta täyttänyt kiekkopomo nauttii päästessään rakentamaan joukkuetta, olemaan ”mentorina ja valmentajana valmentajille”, kuten hän itse asian ilmaisee.

-En ollut joukkueen kanssa niin paljon tekemisissä kuin vasta Jokereissa. Se oli yksi isoimpia syitä, miksi tulin Jokereihin, Kekäläinen sanoo.

-Tykkään olla sormi pulssilla, paljon tekemisissä joukkueen ja valmentajien kanssa. Prosessi kaudesta toiseen on hienointa tässä työssä; lähdetään sopivien palasien etsimisestä, nähdään miten joukkue elää ja nuoret pelaajat kehittyvät, miten pelaajat alkavat luottaa toisiinsa ja kunnioittaa toistensa rooleja ja tekemisiä. Sitä kautta he alkavat oikeasti välittää toisistaan.

Columbuksessa alku oli vaikea, mutta tällä kaudella Blue Jackets marssi vakuuttavasti pudotuspeleihin. Kauden puolivälissä tullut 16 ottelun voittoputki on NHL:n historian toiseksi pisin. Seura teki runkosarjassa yhden kauden voittoennätyksensä.

Edeltävä kausi alkoi kahdeksan ottelun tappioputkella, eikä kelkkaa saatu enää käännettyä. Matkalle mahtui paljon epäonnea, muun muassa tähtivahti Sergei Bobrovskin loukkaantuminen. Pudotuspelipaikka jäi kauas, mutta Blue Jacketsin toimistolla ei jääty märehtimään tuloksia, vaan käärittiin hihat. Metsä nähtiin puilta.

-Vaikka sata kertaa yrittäisi pelata niin huonon kauden, emme varmasti onnistuisi siinä. Emme olleet lähellekään niin huonoja kuin viime kausi antoi ymmärtää. Olimme organisaation sisällä sataprosenttisen varmoja, että olemme paljon parempi joukkue, Kekäläinen toteaa.

Kahden tunnin päässä Columbuksesta sijaitseva AHL-yhteistyöseura Cleveland Monsters vei viime kauden päätteeksi sarjansa mestaruuden. Tällä kaudella Blue Jackets on päässyt niittämään sitä satoa, jonka nuoret pelaajat kylvivät viime vuonna Clevelandissa.

-Sen joukkueen pelaajat eivät ainoastaan mahtuneet meidän ryhmäämme täksi kaudeksi, vaan tekivät meistä parempia. Olemme myös olleet puolustuksessa liikkuvampia ja aktiivisempia sekä joukkueena pelinopeampi joukkue, Kekäläinen luettelee.

Hän on tuonut Blue Jacketsiin kaksi entistä jokeripelaajaa: maalivahti Joonas Korpisalon ja hyökkääjä Markus Hännikäisen. Heistä Korpisalo on pelannut tällä kaudella NHL:ssä 14 ottelua ja on kasvamassa kenties koko sarjan parhaan torjujan Bobrovskin taustalla kohti isompaa vastuuta. Hännikäinen taas on ollut AHL-joukkueen parhaimmistoa ja lienee ensi kaudella Blue Jacketsin vakiokokoonpanossa yksisuuntaisen kahden vuoden jatkopahvin ansiosta.

Keskiviikon ja torstain välisenä yönä Suomen aikaa alkavissa NHL:n pudotuspeleissä Blue Jackets kohtaa ensimmäisellä kierroksella viime kauden mestarin Pittsburgh Penguinsin, jonka riveissä tahtipuikkoa heiluttavat tähtipelaajat Sidney Crosby, Jevgeni Malkin ja Phil Kessel. Haaste on hurja, mutta Blue Jackets on ehtinyt tällä kaudella murskata monia ennakkoluuloja.

-Pittsburghilla kärki on aivan maailman huippua, Crosby varmasti tämän hetken paras pelaaja NHL:ssä, Kekäläinen aloittaa.

-Luotamme omiin vahvuuksiimme ja identiteettiimme. Teemme kovasti töitä ja pistämme heidän puolustajansa ahtaalle, etteivät he saa helposti kiekkoa hyökkäyksen tähdille ja pyrimme pakottamaan heidät virheisiin. Neljän ketjun tasaisuus on suurimpia valttejamme.

KHL:n loppuotteluita ja NHL:n pudotuspelejä seuraat Suomessa Viasatin ja Viaplayn kautta.

Partners of the KHL Championship 2016/17