Kari Lehtonen

Raimo Summanen ja Jokerien muu valmennusjohto luotti kevään 2002 ratkaisuvaiheissa vasta 18-vuotiaaseen maalivahtiin. Eikä suotta. Kari Lehtonen torjui kuin mies ja Jokerit voitti Suomen mestaruuden.

Kari Lehtonen

Torjuttuaan pikkunassikkana kiekkoja muutaman vuoden ensin Tikkurilan Jää-Veikoissa ja sitten HIFK:ssa Lehtonen siirtyi 11-vuotiaana Jokereihin. 

– Hyvä kaverini Janne Eriksson pelasi Jokereissa ja kertoi, että heillä on hyvä maalivahtivalmentaja. Se piti paikkansa. Hän oli Sean Bergenheimin isä Christian, jolta siis sain ensimmäiset maalivahtioppini. Keväällä 1998 ”Kärppä” pokkasi C-nuorten hopeaa siviilit päällä, mutta oli jo vuotta myöhemmin pelaamassa B-nuorten pudotuspelit ja Jokereille ikäluokan SM-kultaa. 

– Oli hienoa, kun pääsin silloin pelaamaan vuotta vanhemman Kimmo-veljeni kanssa samassa joukkueessa. 

Keväällä 2000 Jokerit juhli toista peräkkäistä A-nuorten Suomen mestaruuttaan, Lehtonen tärkeänä viimeisenä lukkonaan. Samana keväänä Suomi voitti 18-vuotiaiden MM-kultaa. Tuolloin 16-vuotias 190-senttinen Lehtonen palkittiin kisojen parhaana maalivahtina. Hänen torjuntaprosenttinsa oli 96,30. 

Jokerien liigajoukkueeseen hänet nostettiin seuraavaksi kaudeksi. Jo syksyllä 1999 Lehtonen oli ollut miesten liigajoukkueen mukana pari viikkoa, kun ykkösvahti Pasi Nurminen oli loukkaantunut. Samalla tilille kirjaantui kaksi liigaottelua. Lähellä oli, ettei ”Kärpälle” silloin – 15-vuotiaana – tullut komentoa tolppien väliin. Kimmo Vesa loukkaantui lievästi, mutta pystyi jatkamaan. 

– Sydän jo vähän pomppasi, Lehtonen muistaa. 

Kaudella 2000–01 Lehtonen pääsi jo pelaamaan neljä liigapeliä. Ensimmäinen niistä oli marraskuussa Pelicansia vastaan Lahdessa. Jokerit voitti 5–2. 

– Hyvä tulos, ja pelin jälkeen oli huikea fiilis. En minä sen kummemmin siitä pelistä muista. Muistoja vähän sekoittaa sekin, että myös se liigapeli, johon ensimmäisen kerran puin, pelattiin Lahdessa.

Lehtonen oli hyvien miesten hoteissa. Ykkösvahti Nurminen jakoi oppejaan, kuten myös Jokerien maalivahtivalmentajana toiminut Markus Ketterer. 

– Ykkösmaalivahdin ei olisi tietenkään tarvinnut olla tukenani, mutta Pasi halusi auttaa, Lehtonen kiittelee. 

– Oli hienoa, kun hän oli vaihtoaition luukulla myös kolme ja puoli vuotta myöhemmin, kun pelasin Atlantassa ensimmäisen NHL-pelini.

Myös Jami Kauppi saa Kärpältä kiitosta. 

– Hän otti Jokerien A-nuorten valmentajana ollessaan minut suoraan C-nuorista joukkueeseensa. Kaupin kanssa teimme todella paljon hommia yhdessä sekä jäällä että jään ulkopuolella. Silloin kehityin maalivahtina isoin askelein. Samalla jääkiekosta tuli iso asia elämässäni. 

Kun Nurminen syksyllä 2001 suuntasi NHL-kaukaloihin, jäi Jokereissa ykkösvahdin paikka auki. Seura hankki Jamie Ramin, mutta ”Kärppä” taisteli tontista tiukasti. 

– Alkukaudesta vuorottelimme. Kokeneempana Jamie aloitti pudotuspelit, mutta jo puolivälierissä Kärppiä vastaan minut vaihdettiin maalille. Sen jälkeen sain pelata kaikki loput pelit. 

Jokerit kaatoi välierissä HPK:n ja finaaleissa Tapparan maalivahti Lehtonen tärkeimpänä takuumiehenään. 

– Iso kiitos Summasen Ramille ja muulle valmennusjohdolle, että luottivat nuoreen poikaan. Se mestaruus on hienointa, mitä urallani on toistaiseksi tapahtunut. Kun nuorena poikana oli tullut paljon voitettua, ei sitä SM-kultaa silloin osannut riittävästi arvostaa. 

Lue lisää pelaajasta 45 jokeria pakan päältä -kirjasta.

Kari Lehtonen

s. 16.11.1983 | maalivahti

SM-liigan paras maalivahti 2002, SM-liigan pudotuspelien paras pelaaja 2002, SM-liigan paras maalivahti 2003, SM-liigan kulta 2002.

Kausi Ottelut Pelatut Laukaukset P/60min torj-% Jäähyt
1999-00 2 0
2000-01 20 4 189 1,90 93,68 0
2001-02 53 23 1242 1,79 94,05 2
2001-02 playoffs 12 11 623 1,73 94,04 0
2002-03 49 45 2635 1,98 92,80 16
2002-03 playoffs 10 10 626 1,63 94,06 12

Key Official Sponsor

Nornickel

Partners of the KHL Championship 2017/2018